Il boom del settore tessile in Kenya e Uganda: affrontare le sfide e cogliere le opportunità

Scossa nel governo del Kenya potrebbe essere una buona cosa per il settore tessile del paese, che vari funzionari avevano promesso di rilanciare ma in cui si erano registrati pochi miglioramenti tangibili da quando il Presidente ha assunto la carica un anno fa.

Ruto ha nominato , un avvocato, come nuovo ministro del commercio e degli investimenti del Kenya, sostituendo Moses Kuria, ora ministro della performance dei servizi pubblici e dell’industria.

Mentre ricopriva la sua precedente carica di governo, Kuria aveva fatto una serie di annunci sull’industria tessile che era in declino dai suoi anni d’oro negli anni ’80. Sia il Kenya che l’Uganda, con cui condivide un confine, soffrono di una crescita stagnante nel settore del cotone e di una produzione di abbigliamento in ritardo. Le fabbriche sono inattive ma la domanda dei consumatori rimane insoddisfatta. Il governo sembra poco concentrato sul settore tessile, nonostante le promesse di aiuti e l’abbondanza di buona volontà proveniente dai governi e dalle ONG.

Nell’ultimo anno sono state fatte molte promesse di investimenti, sia stranieri che nazionali, ma poche sono state realizzate. Una di queste è stata fatta dal governo keniota, che ha annunciato un rinascimento nel settore del cotone e ha dichiarato a gennaio e di nuovo ad agosto che avrebbe investito 1,6 milioni di dollari in nuove ginocchia e nella riapertura delle fabbriche di abbigliamento abbandonate.

Attraverso Norfund, il governo norvegese ha annunciato a marzo di aver investito 14 milioni di dollari in una fabbrica di sette anni operata in Kenya da Hela Apparel Holdings, PLC, una delle più grandi aziende del settore e responsabile del 20% del volume totale delle esportazioni del paese. A settembre, l’azienda indiana Golkadas ha annunciato l’acquisto della società Atraco con sede a Dubai, produttrice di abbigliamento private label per uomo, donna e bambino, che ha fabbriche in Kenya.

A settembre, il presidente ugandese Yoweri Museveni ha vietato l’importazione di abbigliamento usato, che afferma sta soffocando la crescita dell’industria dell’abbigliamento del paese. Ci sono decine di fabbriche in fase di realizzazione presso il parco industriale di Mbale, tra cui alcune dedicate ai tessili e all’abbigliamento.

Ci vorrà più di mere parole di circostanza per far ripartire il settore tessile in entrambi i paesi, creando posti di lavoro e reddito per le loro popolazioni impoverite.

Il Kenya è forse in una situazione peggiore dei due. Dispone di 52 filature di tessuti, ma solo 15 di esse sono operative. Secondo il Kenya Institute for Public Policy Research (KIPPR), la scarsa produttività del lavoro e la bassa tecnologia fanno sì che le filature che sono in funzione lo facciano solo al 45% della loro capacità.

Per soddisfare le esigenze interne, il Kenya importa circa il 93% dei suoi tessuti dalla Cina, Hong Kong, Taiwan, India e Pakistan. Per contenere ciò e forse dare nuovo impulso al settore a livello locale, il governo ha proposto una tariffa del 25% sulle importazioni di abbigliamento, che Kuria ha definito beni di lusso che il Kenya non può permettersi. Pochi pensano che questo incoraggerà i consumatori ad acquistare a livello locale, anche con uno sconto del 25%.

Alcuni temono che questo possa influire negativamente sul mercato dell’abbigliamento usato, che prospera in Kenya come faceva in Uganda prima del divieto e che offre lavoro a circa 3,4 milioni di persone nella regione dell’Africa orientale.

L’Uganda, nel frattempo, ha un surplus di fibra di cotone e ne esporta il 93%. Solo circa il 10% del cotone prodotto localmente viene consumato nel paese e una grande parte di esso viene utilizzata per la produzione di oltre un milione di uniformi scolastiche ogni anno.

Il Mali ha il più grande raccolto di cotone di qualsiasi nazione africana, producendo circa 760.000 tonnellate all’anno. L’Uganda è molto meno significativo in confronto, con una produzione annuale che si aggira intorno alle 9.400 tonnellate per il 2022, un aumento del 36% rispetto al 2021 ma ancora inferiore alle circa 16.000 tonnellate degli anni ’80, un decennio segnato da tensioni politiche. Si dice che quel totale sia già diminuito di 5.000 tonnellate nel decennio precedente.

Secondo Richard D. Mubiru, presidente dell’Uganda Manufacturers Association, parte del problema è il fatto che la produzione dipende da 250.000 piccoli agricoltori a cui il governo fa poco per sostenere. Di conseguenza, ha detto, l’industria è stata lasciata in mano a ginner e mercanti di cotone che fanno poco per migliorarla. Circa nel 2001, l’Uganda aveva un piano per aumentare la produzione a circa 185.000 tonnellate entro il 2006, ma non è stato mai realizzato.

Lo scorso anno il raccolto di cotone del Kenya ha prodotto 7.000 tonnellate, rispetto alle 13.000 tonnellate degli anni ’80. Secondo la dottoressa Rose Ngugi del KIPPR, in Kenya operano solo 40.000 piccoli agricoltori, rispetto ai 200.000 della metà degli anni ’80, quando l’industria tessile del Kenya era al suo apice.

Nonostante le sue dimensioni ridotte, che lo pongono sullo stesso livello della Francia e circa uguale allo stato americano del Texas, il Kenya ha 170 grandi e medie imprese di abbigliamento che producono capi destinati all’esportazione. Circa il 70% di questi capi viene esportato negli Stati Uniti, dove, come nell’Uganda, ne beneficiano dello status duty free offerto dall’African Growth Opportunity Act (AGOA), che scadrà nel 2025. Finora, le esportazioni tessili verso gli Stati Uniti dal Kenya nell’ambito dell’AGOA ammontano a 403 milioni di dollari.

Il settore tessile dell’Africa orientale ha un grande potenziale e potrebbe invertire la tendenza con l’influenza giusta, ha dichiarato il professor Patrick Diamond della Queen Mary University di Londra. Ha osservato che la transizione globale dal “fast fashion” a basso costo a un modello di produzione circolare è imperativa e l’Africa orientale ha il potenziale per prendere il comando.

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