La corsa al controllo delle catene di fornitura dei veicoli elettrici conduce in Africa

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Le pressioni per creare catene di approvvigionamento per le batterie dei veicoli elettrici che evitino la Cina stanno spingendo i minatori occidentali a fare qualcosa che hanno a lungo evitato: lavorare i metalli in Africa.

La Cina domina sia la produzione che la lavorazione di minerali critici come il cobalto e il litio, fondamentali per la transizione energetica. Questo ha portato a crescenti preoccupazioni tra i governi occidentali, anche a Washington, per la loro dipendenza da Pechino.

Ora, alcune aziende e investitori occidentali stanno iniziando a costruire impianti di lavorazione in Africa, in modo da poter raffinare localmente le materie prime estratte nel continente ed esportarle direttamente in Europa e negli Stati Uniti.

Questi investimenti dimostrano come i dirigenti occidentali siano diventati più disposti ad accettare i rischi associati a molti Paesi africani, tra cui le scarse infrastrutture, la limitata manodopera qualificata e, in alcuni luoghi, la reputazione di corruzione del governo. Costruendo impianti di lavorazione, le aziende soddisfano anche le richieste dei governi africani che da tempo chiedono una maggiore lavorazione locale dei metalli e dei minerali estratti dal loro territorio.

Il colosso minerario australiano BHP Group ha investito 100 milioni di dollari dal 2022 in una miniera di nichel in Tanzania insieme alla statunitense Lifezone Metals, con il progetto di costruire un impianto di lavorazione per raffinare il metallo nel Paese. L’impianto, che secondo l’azienda sarà il primo del suo genere in Africa, dovrebbe fornire nichel per batterie al mercato statunitense e mondiale nel 2026.

“Il momento è ideale per noi”, ha dichiarato Chris Showalter, amministratore delegato di Lifezone. “Sarà molto ricercato”.

È probabile che gli investimenti in impianti di lavorazione in Africa aumentino, visto il previsto boom della domanda di metalli per batterie e l’attuale predominio della Cina nel settore, ha affermato Jacques Nel, responsabile di Africa Macro presso Oxford Economics Africa. Queste dinamiche “fanno sì che questo sembri l’inizio di una tendenza”, ha affermato.

Vision Blue Resources, un fondo londinese da 650 milioni di dollari, ha investito in una nuova miniera di grafite in Madagascar e in un relativo impianto di lavorazione nella vicina Mauritius, che a suo dire sarà il primo del suo genere al di fuori della Cina. La società sta inoltre sostenendo una raffineria di cobalto in Zambia che, a suo dire, sarà la terza più grande al mondo e la più grande al di fuori della Cina una volta completata verso la fine del prossimo anno.

Andrew Trahar, cofondatore di Vision Blue, ha dichiarato di aspettarsi che le aziende occidentali paghino un premio per i materiali che soddisfano determinati standard ambientali e lavorativi, che sono tracciabili e che sono prodotti al di fuori della Cina. “Se riusciamo a fornire loro questo tipo di prodotto nel mondo occidentale, pensiamo che i clienti occidentali saranno particolarmente entusiasti”, ha dichiarato.

Vision Blue ha dichiarato che la sua raffineria di cobalto in Zambia lavorerà cobalto proveniente da miniere controllate per i loro standard ambientali e lavorativi, in modo da poterlo esportare direttamente ai produttori di auto elettriche e ad altri produttori di tecnologie verdi in Europa e negli Stati Uniti.

“Il nostro obiettivo è dare ai produttori di auto occidentali un’alternativa alla Cina”, ha dichiarato Johnny Velloza, amministratore delegato di Kobaloni Energy Holdings, che gestirà l’impianto in Zambia.

Nonostante il crescente interesse da parte degli investitori, rimangono enormi sfide per le aziende che vogliono fare affari in Africa. Paesi come la Repubblica Democratica del Congo, la Guinea e la Namibia hanno cercato di ritagliarsi una fetta più grande dei ricavi delle società minerarie in una nuova ondata di nazionalismo delle risorse. Lo Zimbabwe, ad esempio, ha vietato l’esportazione di litio grezzo a dicembre, costringendo di fatto le aziende straniere a lavorarlo in loco. Spesso i concorrenti cinesi hanno ancora la meglio perché sono più radicati sul territorio e hanno una maggiore propensione al rischio.

“All’interno dello Zimbabwe, i capitali cinesi sono molto più numerosi”, ha dichiarato Sam Hosack, amministratore delegato di Prospect Resources, una società australiana che si occupa di batterie e metalli per l’elettrificazione nell’Africa subsahariana. Nell’aprile 2022, Prospect ha venduto la sua partecipazione dell’87% nella miniera di litio Arcadia in Zimbabwe alla cinese Zhejiang Huayou Cobalt per 378 milioni di dollari.

La raccolta del debito, in particolare per un’attività in Zimbabwe, è stata un “processo estremamente impegnativo”, ha dichiarato Hosack. Le istituzioni finanziarie per lo sviluppo sono preoccupate per l’instabilità politica dello Zimbabwe che, se combinata con un settore del litio volatile, rappresenta un ambiente di investimento rischioso.

Tuttavia, molti occidentali sostengono che l’opportunità sia ora superiore ai rischi.

“Fare affari in Africa non è così spaventoso come molti credono”, ha dichiarato Chris Moorman, responsabile commerciale di ReElement Technologies, un’azienda statunitense che si occupa della raffinazione di elementi critici per batterie e terre rare, che ha recentemente firmato un accordo di offtake per la lavorazione del litio estratto in Sudafrica. L’azienda sta costruendo un impianto di lavorazione in Sudafrica per raffinare il litio al grado di purezza delle batterie (oltre il 99,9%), che dovrebbe essere completato in 12-18 mesi.

Moorman ha dichiarato che l’azienda è in trattative con quattro case automobilistiche occidentali interessate ad acquistare il litio di provenienza africana.

“In passato, nessuno ci pensava due volte a spedire il concentrato di stagno in Cina per fonderlo”, ha dichiarato Boris Kamstra, direttore operativo della Premium Nickel Resources di Toronto, che in passato ha diretto una società che ha sviluppato una miniera di stagno in Congo. “Ora si iniziano a cercare fonti di metalli per batterie che non siano cinesi”.

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