Che impatto avrà il malessere economico della Cina sull’Africa?

In risposta alla notizia che l’economia cinese è caduta in deflazione, la scorsa settimana il presidente americano Joe Biden ha dichiarato che il Paese è “una bomba a orologeria” nell’ambito dell’apparato economico e di sicurezza globale. Indicando i deboli dati di crescita di Pechino, gli alti livelli di disoccupazione e l’invecchiamento della forza lavoro, Biden ha affermato che “la Cina è nei guai”.

I dati pubblicati dall’Ufficio nazionale di statistica cinese (NBS) hanno mostrato che l’indice dei prezzi al consumo, il principale indicatore dell’inflazione del Paese, è sceso dello 0,3% a luglio. I prezzi di fabbrica hanno continuato a diminuire, dopo il calo del 5,4% di giugno, il tasso di deprezzamento più rapido in oltre sette anni. Questi numeri preoccupanti si inseriscono in una lenta ripresa post-Covida che ha fatto temere che la Cina stia entrando in un’era di prezzi in calo, salari stagnanti e bassa domanda di beni di consumo e industriali.

Ma cosa significano per il continente la deflazione e l’instabilità economica nel più grande mercato di esportazione dell’Africa? Anche l’Africa potrebbe essere “nei guai”?

Carl Mbao, managing partner di Frontier Capital Partners a Lusaka, è preoccupato per l’impatto che la deflazione cinese potrebbe avere sulla domanda di materie prime africane da parte del Paese, in particolare di rame. Nel 2021, lo Zambia ha venduto alla Cina rame per un valore di 1,64 miliardi di dollari, con il 70% delle esportazioni totali del Paese. Secondo Mbao, lo Zambia è quindi “enormemente esposto” alla domanda cinese di materie prime.

Alcuni vicini africani sono ancora più esposti. La Repubblica Democratica del Congo (RDC) invia quasi la metà delle sue esportazioni alla Cina continentale. Oltre il 90% delle esportazioni della RDC consiste in soli cinque prodotti: rame raffinato e leghe grezze, cobalto, rame non raffinato, minerali o concentrati di rame e petrolio greggio. L’indebolimento della domanda cinese e la depressione dei prezzi sui mercati globali porterebbero probabilmente a un calo significativo delle attività di esportazione e delle entrate.

I prezzi delle materie prime sono già scesi sui mercati globali in risposta alle notizie sulla deflazione cinese, anche se ci vorranno almeno alcuni mesi perché la tendenza si traduca in una domanda reale. Al momento in cui scriviamo, l’indice NASDAQ del rame è sceso di oltre il 7% nel solo mese di agosto, a causa dei problemi economici della Cina che soffocano i prezzi. Anche il Brent è sceso dell’1,3% subito dopo la notizia.

Mbao osserva che le potenziali implicazioni, sia per lo Zambia che per altri esportatori africani di materie prime, vanno oltre il semplice (anche se preoccupante) calo delle entrate per gli esportatori. “Il rame è la nostra principale fonte di valuta estera, quindi dal punto di vista del bilancio è fondamentale per lo Zambia”, spiega Mbao ad African Business.

“Con meno valuta estera in entrata, questo potrebbe avere un impatto sulla nostra capacità di servire il debito denominato in dollari?”. Mbao chiede anche. “La Cina è il principale creditore bilaterale dello Zambia. Il loro punto di vista sul proprio ambiente macroeconomico probabilmente influenza il modo in cui stanno pensando alle conversazioni sulla ristrutturazione del debito”.

“Un contesto di aumento dei tassi d’interesse negli Stati Uniti ha i suoi effetti sui mercati dei capitali, ma se si combina con una crescita e una produttività più deboli in Cina, tutto ciò potrebbe incoraggiare atteggiamenti meno “concessivi” su questioni come il debito”, aggiunge Mbao.

Non tutte le cattive notizie

Tuttavia, non sono tutte necessariamente cattive notizie per l’Africa. Max Walter, consulente senior di politica industriale presso il Tony Blair Institute for Global Change di Nairobi, afferma che “non dovremmo saltare a troppe conclusioni sulla base dei dati dell’indice dei consumi di un mese”.

“Alcune analisi suggeriscono che il calo dei prezzi in Cina sia temporaneo”, osserva Walter. “L’anno scorso è stato un anno un po’ distorto perché l’economia globale e l’economia cinese stanno uscendo da Covid. Dobbiamo aspettare per vedere se ci sono cambiamenti a lungo termine”.

Pur riconoscendo le implicazioni della deflazione cinese per gli esportatori africani di materie prime, Walter sostiene che questo deve essere bilanciato con i potenziali lati positivi. Walter sottolinea che l’indebolimento dello yuan cinese (CNY) – che è crollato ai minimi di quattordici anni dopo la pubblicazione dei dati sull’indice dei prezzi al consumo – comporta una serie di vantaggi. Mentre la stragrande maggioranza del debito africano è denominata in dollari, quello che è quotato in CNY diventerà probabilmente più facile da servire.

“Naturalmente, se i prezzi delle materie prime scendono e la domanda cinese di materie prime africane si riduce, potrebbe essere più difficile rimborsare i prestiti esistenti, ma d’altra parte, se la valuta cinese si indebolisce, il debito denominato in yuan diventa più economico da rimborsare”, spiega Walter ad African Business.

“I prestiti a tasso d’interesse variabile – i prestiti commerciali e privati cinesi all’Africa – saranno anch’essi influenzati dall’abbassamento del tasso di base da parte della Banca Centrale e renderanno leggermente più facile il rimborso dei prestiti. Credo che questo potrebbe attenuare un po’ gli effetti negativi”, afferma. La Banca Popolare Cinese ha adottato forti misure per ridurre i tassi di interesse nel tentativo di incoraggiare la spesa e stimolare l’attività economica.

Edward Knight, ricercatore geopolitico presso il Tony Blair Institute di Londra, sottolinea inoltre che l’esposizione dell’Africa alla Cina è varia. Mentre l’attenzione si è concentrata sui prezzi delle materie prime – e quindi sugli esportatori di materie prime come lo Zambia e la RDC – è importante notare che l’Africa nel suo complesso ha un deficit commerciale con la Cina che, nel 2022, si è attestato a 47 miliardi di dollari.

“La maggior parte dei Paesi africani non ha un surplus commerciale con la Cina: in realtà è un numero relativamente piccolo di nazioni ricche di risorse che ne risentirà negativamente”, afferma Knight. “La deflazione in Cina e l’indebolimento dello yuan comporteranno importazioni più economiche, il che è particolarmente positivo per quei Paesi che soffrono di inflazione”.

Questo periodo di instabilità economica arriva in un momento in cui le principali potenze mondiali sono sempre più in competizione per ottenere maggiori livelli di influenza economica e diplomatica in Africa. La Cina sta cercando di promuovere i propri interessi in Africa da almeno un decennio, con l’Iniziativa Belt and Road (BRI), fiore all’occhiello del presidente Xi Jinping, che vede Pechino investire in 52 dei 54 Paesi africani.

Lo scorso dicembre, il presidente Biden ha ospitato a Washington DC il vertice dei leader USA-Africa, nel tentativo degli Stati Uniti di contrastare questa influenza. Anche la Russia sta cercando di consolidare le proprie relazioni in Africa. A luglio di quest’anno, il Presidente Putin ha ospitato un “Vertice Russia-Africa” a San Pietroburgo, mentre ad agosto ha annunciato l’intenzione di creare una zona di libero scambio con quattro Paesi del Nord Africa.

La debolezza economica della Cina potrebbe mettere a rischio i tentativi di Pechino di ottenere una maggiore influenza sui Paesi africani? Knight ritiene che “stiamo assistendo a un cambiamento in termini di relazioni Cina-Africa, che stanno diventando più politiche e meno puramente economiche – penso che queste condizioni economiche potrebbero potenzialmente accelerare questo cambiamento”.

Gli investimenti cinesi in Africa hanno raggiunto l’apice nel 2016, quando il cambiamento delle priorità interne e una serie di prestiti falliti hanno incoraggiato Pechino a riconsiderare la sua relazione “puramente economica” con il continente. La Cina ha prestato ai governi africani un totale di 28,4 miliardi di dollari nel 2016, ma questa cifra è scesa a soli 1,9 miliardi di dollari nel 2020. La bassa crescita in Cina probabilmente incentiverà Pechino a dedicare ancora meno risorse all’Africa, poiché i politici si concentrano sullo stimolo dell’attività economica all’interno dei propri confini.

Anche dal punto di vista dell’Africa, la percezione della debolezza economica di Pechino potrebbe sollevare ulteriori interrogativi su quanto il continente sia esposto alla Cina. Il dottor Edward Howell, docente di politica cinese all’Università di Oxford, ritiene che l’attuale situazione economica potrebbe portare molti Paesi africani a riconsiderare la fattibilità della Cina come partner politico ed economico, ma che i dubbi sulle attività di Pechino in Africa stanno crescendo da tempo.

“La Cina ha firmato memorandum d’intesa con diversi Paesi africani, 52 dei quali hanno stipulato accordi nell’ambito della BRI, ma molti di questi Paesi, tra cui l’Angola è un esempio lampante, hanno sofferto della “diplomazia della trappola del debito” e del mancato rimborso dei prestiti alla Cina”, afferma Howell.

“Un rallentamento dell’economia cinese influirà certamente sulla decisione di questi Paesi di affidarsi finanziariamente alla Cina, ma i fallimenti della BRI e gli interrogativi sulla Cina come partner economico sono stati avvertiti molto prima che iniziassero i problemi economici interni della Cina”.

La deflazione in Cina e l’indebolimento della domanda cinese di materie prime africane causeranno indubbiamente problemi agli esportatori del continente, anche se uno yuan più debole potrebbe portare benefici alla maggior parte dei Paesi africani. Anche se è improbabile che i prezzi delle materie prime rimangano bassi all’infinito – il rame, in particolare, è considerato essenziale per la transizione verde del mondo – sia Mbao che Walter suggeriscono che questo periodo di volatilità potrebbe incoraggiare alcuni Paesi a pensare a come diversificare le loro economie e a coprirsi da tali rischi in futuro.

“Questo ci ricorda che i prezzi delle materie prime sono volatili e che un’economia dipendente dalle esportazioni di materie prime non è una buona strategia a lungo termine”, afferma Walter. “C’è sempre più volontà e interesse tra i leader africani ad essere più aggressivi sulla strategia industriale, per cercare di spostare le loro economie dalla dipendenza dalle materie prime verso una produzione a maggior valore aggiunto”.

“In definitiva, questo è l’unico modo in cui queste economie possono diventare più resistenti a lungo termine”.

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