La disastrosa estrazione dell’uranio in Niger

Da 40 anni le imprese francesi estraggono minerali di uranio nel cuore del Sahara. Ma invece di trarne beneficio, le comunità locali del Niger hanno sofferto in condizioni di miseria.
Sono tra le persone più povere della terra. Ignorati dal loro governo, guadagnarsi il pane quotidiano e procurarsi l’acqua potabile è una parte della loro lotta quotidiana.
Il Niger, con una popolazione di oltre 17 milioni di abitanti, rimane uno dei Paesi più poveri del pianeta secondo l’indice di sviluppo delle Nazioni Unite. Oltre il 60% della popolazione sopravvive con meno di 1 dollaro al giorno. L’aspettativa di vita media è di soli 45 anni e un bambino su quattro muore prima dei cinque anni.
Ma c’è qualcosa che va oltre gli innumerevoli indicatori di povertà cronica che attira l’attenzione del mondo sul Niger. Conosciuto anche come la “capitale africana dell’uranio”, il Niger è il quarto produttore mondiale di minerale di uranio, che fornisce il 7,5% della produzione mineraria mondiale.
Nonostante l’abbondanza di uranio, la popolazione del Niger non ha ricevuto quasi alcun beneficio, ma ha sofferto in cambio una grave miseria, sostengono le società civili che si battono per un’equa distribuzione dei proventi dell’attività mineraria.
Vediamo le ragioni per cui questo stato di cose persiste.
La Francia: Il vecchio padrone coloniale
L’interesse della Francia per il Niger risale all’epoca coloniale, ma la scoperta di riserve di uranio non sfruttate nel Paese ha ulteriormente rafforzato questo interesse. È la Francia a trarre il vero beneficio dal minerale di uranio in Niger, rafforzando la politica franco-africana nel continente. Secondo i critici si tratta di un “neocolonialismo” che mira a sottomettere gli Stati africani sovrani.
Sebbene il Niger abbia ottenuto l’indipendenza negli anni ’60, la Francia svolge ancora un ruolo influente nel Paese, giocando così un gioco di monopolio per sfruttare le sue risorse naturali. Da quando è stato scoperto l’uranio in Niger, una parte importante del minerale è stata esportata esclusivamente in Francia per oltre 40 anni da Areva, l’azienda nucleare francese di proprietà statale.
Sorprendentemente, in cambio, l’estrazione dell’uranio in Niger contribuisce solo per il 5% circa al Prodotto Interno Lordo nazionale. Oltre il 50% del minerale di uranio estratto dal Niger viene utilizzato per alimentare le centrali nucleari francesi: da qui proviene un terzo di tutto l’uranio per i reattori francesi.
Tre lampadine su quattro in Francia sono illuminate dall’uranio nigerino. Molti non sanno nemmeno che le città minerarie impoverite del Niger tengono accesa la luce in Francia. Ma la situazione in Niger è esattamente l’opposto: solo il 10-20% delle persone nelle aree urbane ha accesso all’elettricità, mentre solo il 2-3% nelle aree rurali.
Mezzi di sussistenza in via di estinzione
Nella parte settentrionale del Paese, le comunità pastorali come l’etnia Taureg sono sopravvissute per generazioni grazie al loro bestiame. Ma l’attuale generazione di Taureg non è così fortunata come i suoi antenati.
“L’aria, l’acqua e la terra sono inquinate intorno alle città minerarie”, riferisce un giornalista della capitale nigeriana Niamey, a condizione di anonimato. “E gli animali dei pastori si ammalano continuamente perché i loro pascoli sono contaminati da polveri radioattive”, aggiunge.
“Hai visto il suolo del nostro Paese?”, chiede con tono frustrato Abu Bakar, un lavoratore minerario di Arlit, una città industriale nel centro-nord del Niger. “È secco e senza vita. Basta guardare in basso per rendersene conto. C’è qualcosa di malvagio nella polvere”, si lamenta Bakar indicando con la mano la pecora malata di casa sua che spera muoia presto.
Sette anni fa, Bakar ha deciso di lavorare ad Arlit come operaio edile nella compagnia mineraria, perché era convinto che il suo tradizionale stile di vita pastorale non fosse più praticabile. Oggi, nel disperato tentativo di mantenere intatta la sua tradizione, Bakar alleva ancora tre pecore nella sua casa di fortuna.
Ogni giorno, al mattino, i suoi figli giocano con le pecore. “Mi disturba”, dice Bakar. Perché sa che i suoi figli non diventeranno mai pastori come i loro nonni. E la mancanza di un sistema educativo nella regione fa sì che il futuro dei suoi figli sia buio.
La storia di Bakar rispecchia decine di migliaia di altri pastori che ora lottano per mantenere i loro mezzi di sussistenza tradizionali e finiscono per lavorare nelle città minerarie. Essi criticano aspramente le “compagnie minerarie dell’uranio” come responsabili della loro miseria.
Paradossalmente, il governo nigeriano è al servizio delle compagnie minerarie francesi offrendo concessioni speciali e agevolazioni, spesso in segreto, violando gli standard internazionali.
Ma questi accordi clandestini tra il governo nigeriano e le aziende francesi non sono più un affare segreto. Per esempio, la Reuters ha esaminato documenti che rivelano che le miniere di Areva non pagano alcun dazio all’esportazione dell’uranio, nessuna tassa sui materiali e le attrezzature utilizzate nelle operazioni di estrazione e una royalty di appena il 5,5% sull’uranio prodotto.
Nonostante le rigide restrizioni imposte dal governo nigeriano e dalle compagnie francesi, diverse agenzie internazionali hanno condotto studi e indagini indipendenti per valutare i danni causati dalle miniere sull’ambiente. I risultati sono preoccupanti.
Preoccupazioni ambientali
Nelle città minerarie di Arlit e Akokan, i ricercatori hanno riscontrato un aumento della radioattività e dei tassi di cancro a causa degli sterili e delle polveri radioattive. Si stima che nel corso degli anni siano stati accumulati quasi 45 milioni di tonnellate di sterili radioattivi.
Gli sterili generati dall’estrazione mineraria contengono particolari nocivi ed emettono radon, tanto da inquinare l’ecosistema locale per generazioni.
A peggiorare la situazione, la discarica di sterili si trova vicino a terreni agricoli, avvelenando così il cibo consumato dalle comunità locali.
Negli Stati Uniti, l’Agenzia per la protezione dell’ambiente fissa dei limiti alle emissioni delle discariche e le monitora regolarmente. Purtroppo, questo non avviene in molti Paesi meno sviluppati dell’Africa. Per Areva, inquinare il Niger è più conveniente che inquinare la Francia.
Ma grazie a organizzazioni come Greenpeace, CRIIRAD e ROTAB, sono ora disponibili ricerche rivoluzionarie sulla qualità del suolo, dell’acqua e dell’aria ad Arlit e Akokan.
I loro studi dimostrano che la concentrazione è quasi 500 volte superiore ai normali livelli di fondo. Anche trascorrere un’ora al giorno per un anno in questa località può esporre una persona a una dose di radiazioni 10 volte superiore a quella annuale, avverte un rapporto.
Ma per Areva questi avvertimenti sono vaghi. Areva sostiene che nessun materiale contaminato esce dalle miniere. Al contrario, Greenpeace ha trovato diversi rottami metallici radioattivi al mercato locale di Arlit, con tassi di dose di radiazioni fino a 50 volte superiori ai livelli normali.
In quattro dei cinque campioni d’acqua raccolti da Greenpeace nella regione di Arlit, la concentrazione di uranio era superiore al limite raccomandato dall’Organizzazione Mondiale della Sanità. Secondo le stime di Greenpeace, 270 miliardi di litri d’acqua sono stati utilizzati dalle miniere in 40 anni di attività, prosciugando una falda acquifera fossile profonda più di 150 metri. “Il vero costo dell’inquinamento creato da Areva non è chiaro e potrebbe ammontare a miliardi di dollari”, ha dichiarato Nick Meynen, attivista ambientale.
Rischi per la salute
“I casi di gravi malattie tra i lavoratori dell’industria mineraria sono aumentati”, ha dichiarato Almoustapha Alhacen, fondatore di un’organizzazione no-profit locale nota come Aghirin Man. “Le malattie più comuni sono l’alterazione del sistema ormonale, il cancro, l’infertilità, le malformazioni alla nascita, l’aborto e i disturbi psicologici”, riferisce Alhacen.
Ma i medici difficilmente riconoscono il fatto che molte di queste malattie sono in realtà legate alla radioattività dovuta al lavoro professionale. I giornalisti locali sostengono che, poiché Areva finanzia gli ospedali delle città minerarie, l’amministrazione dell’ospedale non rivela mai gli effetti della radioattività, in particolare il cancro ai polmoni.
“È un segreto aperto qui”, informa Mahamadou Djibo Samaila, ex segretario generale dell’Unione degli studenti universitari di Niamey. “I pazienti sono spesso ingannati dai medici che dicono loro che sono stati colpiti dall’HIV/AIDS”, ha detto un irritato Samaila.
“In realtà, la maggior parte di questi casi è legata alla radioattività”, spiega Samaila. Va notato che il Niger ha un tasso di HIV/AIDS molto basso. Nonostante i risultati critici di varie ricerche, Areva nega tutte le accuse.
Proiezioni future
Poiché il Sahara è benedetto da minerali di uranio, è ovvio che altri Paesi si uniranno alla competizione per attingere alla fonte di “energia nucleare”. Il Niger sarà la loro destinazione finale.
Ad esempio, la Cina sta già espandendo le sue operazioni in Niger. Di recente, anche una società indiana ha ottenuto un permesso per l’estrazione. Ma il processo di estrazione dell’uranio non è più così semplice. Le compagnie minerarie sono molto attente alle crescenti insicurezze e agli attacchi suicidi dei gruppi radicali.
La comunità di etnia Taureg del Niger ha una storia di sfruttamento da parte della Francia fin dal periodo coloniale e sopporta relazioni aspre con Niamey per la continua emarginazione della regione settentrionale. I gruppi ribelli taureg chiedono una quota equa dei profitti dell’attività mineraria e di utilizzarli per lo sviluppo delle comunità locali.
D’altra parte, nella regione è attiva anche Al Qaeda, che mira a promuovere la sharia e a impadronirsi delle riserve di uranio del Paese. Secondo gli analisti geopolitici, se Al Qaeda riuscirà a impadronirsi delle riserve di uranio in Niger, ciò avrà ripercussioni sulla stabilità regionale.
Considerando la presenza di gruppi radicali con agende locali in competizione, il futuro del Niger sembra incerto. Circondato da Paesi in crisi, i crescenti conflitti per il saccheggio delle risorse naturali in Niger e nei suoi dintorni aggraveranno la crisi.
Va notato che la crisi in uno qualsiasi di questi Paesi limitrofi avrebbe effetti deleteri. Pertanto, i rispettivi governi e le compagnie minerarie che vi operano dovrebbero adottare un approccio regionale e olistico per risolvere la crisi.
Quando l’uranio fu scoperto per la prima volta in Niger, Areva promise di costruire una “piccola Parigi” nel Paese. Dopo 40 anni di estrazione, Arlit, la città creata da Areva, è piena di radiazioni. Il tasso di mortalità è doppio rispetto al resto del Paese.
Nel suo minuscolo ufficio con un’asse di ferro rustica con la scritta “Aghirin Man”, Alhacen conserva tutti i documenti che riguardano gli effetti delle radiazioni. È fermamente convinto che questi strumenti aiuteranno la sua comunità a combattere contro Areva.
“Solo il tempo dirà il prezzo finale per l’estrazione di un disastro”, ricorda Alhacen. “Abbiamo visto solo la punta dell’iceberg”. Si riferiva all’uranio. Un vento improvviso porta uno strato di polvere di sabbia nel suo ufficio. Alhacen si toglie la polvere dal viso.
“Abbiamo molta strada da fare”, ha detto Alhacen chiudendo la finestra.
Abhijit Mohanty è un professionista indiano dello sviluppo internazionale che attualmente risiede in Camerun, in Africa centrale. Ha lavorato a lungo con le comunità indigene in India, Nepal e Camerun, in particolare sui temi della terra, delle foreste e dell’acqua. Scrive anche su come le superpotenze mondiali sono coinvolte nelle crisi dell’Africa subsahariana e del Medio Oriente.
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