La Russia supera la Cina nella corsa alla fornitura di armi all’Africa subsahariana

Moscow is now sub-Saharan Africa’s leading supplier of firearms, beating China in exports to the region over the last five years, an indication of its growing influence on the continent.

Data by the Stockholm International Peace Research Institute (SIPRI), a global arms trade tracker, shows that Russia supplied 26 percent of the artillery imported by sub-Saharan African countries in the five years to 2022, up from 21 percent in 2017.

Beijing, which has for long been the region’s largest seller of weapons, saw its share of the market drop to 18 percent from the 29 percent it supplied in the five years to 2017, as its total arms exports globally dipped by 23 percent.

According to Sipri, “several arms-exporting states are competing for influence in sub-Saharan Africa,” and Russia has emerged the biggest winner over the last five years, even as its war in Ukraine dipped its global share of the arms market.

Exports drop

Overall, Moscow’s arms exports dropped by 31 percent in the five years to December 2022, causing its global share of exports to plunge to 16 percent from the 22 percent at the end of 2017, as the United States and France raised their share to 40 percent and 11 percent respectively.

On the continent, arms imports saw a general slump of 40 percent, while the sub-Saharan Africa firearm imports dropped by 23 percent, although some countries such as Mali – that have had coups and political unrest in the period – increased their imports. This comes against the backdrop of a heightened jostle between Russia and China for influence in Africa, which has seen the two countries deploy their top diplomatic officers on the continent like never before.

Russia-Africa summit

At the Russia-Africa summit in 2019, Moscow announced that it will be selling weapons worth at least $14 billion to Africa annually, and this is expected to grow as its relations with Africa improves against the backdrop of increasing instability in many of its friendly countries on the continent.

But it’s not just trade in weapons between Russia and sub-Saharan Africa that has improved over the last five years. Generally, Moscow’s relations with the continent took a different turn after the 2019 summit that brought together leaders from both sides, and experts say its invasion of Ukraine has only improved its ties with the continent.

According to data by the International Monetary Fund, Russia’s total trade with Africa has risen from just over $12 billion in 2018, before the leaders’ summit, to $15.6 billion in 2021, a 25 percent increase.

Bolster relations

Kirill Babaev, acting director of the Institute of China and Modern Asia at the Russian Academy of Sciences said both Russia’s war with Ukraine – which has practically isolated it from the rest of Europe and the west – and recent developments on the continent will bolster Moscow’s relations with Africa.

“After the fall of another Iron Curtain between Russia and Europe and the emergence of energy and food crises in the global economy, the export flows of Russian companies may well be redirected not only to Asia, but also to Africa,” he wrote in a column on Valdai, the Kremlin’s foreign policy think tank.

Eleonora Tafuro, an expert on Russian foreign policy at the Italian Institute for International Political Studies, last month told Financial Times that Russia’s expansion of its diplomatic and trade relations with Africa is essential to the Kremlin’s narrative that Moscow has “alternatives.”

Trips to Africa

Since last year, Sergei Lavrov, Russia’s Foreign Minister, has ramped up his trips to Africa in the recent past. In the last one year that the Ukraine war has been waged, Lavrov has been to South Africa, Mali, Mauritania, Angola, Uganda, Gabon and Sudan.

After his visit to Sudan last month, Lavrov was quoted saying: “We can affirm that the West’s plans to isolate Russia by surrounding us with a sanitary cordon have been a fiasco.”

Meanwhile, experts gathered at the fifth Least Developed Countries Conference last week warned that the continued jostling between Russia and China for influence on the continent has only one loser: Africa.

The analysts said China and Russia are bolstering their presence in Africa to tap its rich natural resources, despite warnings from the UN the world’s poorest countries face accumulating crippling debts.Mosca è ora il principale fornitore di armi da fuoco dell’Africa subsahariana, battendo la Cina nelle esportazioni verso la regione negli ultimi cinque anni, un’indicazione della sua crescente influenza sul continente.

I dati dell’Istituto Internazionale di Ricerca sulla Pace di Stoccolma (SIPRI), un tracker del commercio globale di armi, mostrano che la Russia ha fornito il 26% dell’artiglieria importata dai Paesi dell’Africa subsahariana nei cinque anni fino al 2022, rispetto al 21% del 2017.

Pechino, che per lungo tempo è stato il maggior venditore di armi della regione, ha visto la sua quota di mercato scendere al 18 percento dal 29 percento fornito nei cinque anni fino al 2017, mentre le sue esportazioni totali di armi a livello globale sono diminuite del 23 percento.

Secondo il Sipri, “diversi Stati esportatori di armi sono in competizione per l’influenza nell’Africa subsahariana”, e la Russia è emersa come il maggior vincitore negli ultimi cinque anni, anche se la sua guerra in Ucraina ha ridotto la sua quota globale del mercato delle armi.

Calo delle esportazioni

Complessivamente, le esportazioni di armi di Mosca sono calate del 31% nei cinque anni fino al dicembre 2022, facendo precipitare la sua quota globale di esportazioni al 16% dal 22% alla fine del 2017, mentre gli Stati Uniti e la Francia hanno aumentato la loro quota rispettivamente al 40% e all’11%.

Nel continente, le importazioni di armi hanno subito un crollo generale del 40 percento, mentre le importazioni di armi da fuoco dell’Africa subsahariana sono calate del 23 percento, anche se alcuni Paesi come il Mali – che hanno avuto colpi di stato e disordini politici nel periodo – hanno aumentato le loro importazioni. Ciò avviene sullo sfondo di un’accresciuta lotta tra Russia e Cina per l’influenza in Africa, che ha visto i due Paesi schierare i loro migliori funzionari diplomatici nel continente come mai prima d’ora.

Vertice Russia-Africa

In occasione del vertice Russia-Africa del 2019, Mosca ha annunciato che venderà all’Africa armi per un valore di almeno 14 miliardi di dollari all’anno, e si prevede che questa cifra crescerà man mano che le sue relazioni con l’Africa miglioreranno sullo sfondo della crescente instabilità in molti dei Paesi amici del continente.

Ma non è solo il commercio di armi tra la Russia e l’Africa subsahariana ad essere migliorato negli ultimi cinque anni. In generale, le relazioni di Mosca con il continente hanno preso una piega diversa dopo il summit del 2019 che ha riunito i leader di entrambe le parti, e gli esperti affermano che l’invasione dell’Ucraina ha solo migliorato i suoi legami con il continente.

Secondo i dati del Fondo Monetario Internazionale, il commercio totale della Russia con l’Africa è passato da poco più di 12 miliardi di dollari nel 2018, prima del vertice dei leader, a 15,6 miliardi di dollari nel 2021, con un aumento del 25%.

Rafforzare le relazioni

Kirill Babaev, direttore ad interim dell’Istituto di Cina e Asia Moderna presso l’Accademia delle Scienze russa, ha affermato che sia la guerra della Russia con l’Ucraina – che l’ha praticamente isolata dal resto dell’Europa e dell’Occidente – sia i recenti sviluppi nel continente rafforzeranno le relazioni di Mosca con l’Africa.

“Dopo la caduta di un’altra cortina di ferro tra la Russia e l’Europa e l’emergere di crisi energetiche e alimentari nell’economia globale, i flussi di esportazione delle aziende russe potrebbero essere reindirizzati non solo verso l’Asia, ma anche verso l’Africa”, ha scritto in una rubrica su Valdai, il think tank di politica estera del Cremlino.

Eleonora Tafuro, esperta di politica estera russa presso l’Istituto Italiano per gli Studi di Politica Internazionale, il mese scorso ha dichiarato al Financial Times che l’espansione delle relazioni diplomatiche e commerciali della Russia con l’Africa è essenziale per la narrativa del Cremlino secondo cui Mosca ha delle “alternative”.

Viaggi in Africa

Dall’anno scorso, Sergei Lavrov, Ministro degli Esteri russo, ha intensificato i suoi viaggi in Africa nel recente passato. Nell’ultimo anno di guerra in Ucraina, Lavrov si è recato in Sudafrica, Mali, Mauritania, Angola, Uganda, Gabon e Sudan.

Dopo la sua visita in Sudan il mese scorso, Lavrov è stato citato dicendo: “Possiamo affermare che i piani dell’Occidente di isolare la Russia circondandoci con un cordone sanitario sono stati un fiasco”.

Nel frattempo, gli esperti riuniti alla quinta Conferenza dei Paesi meno sviluppati la scorsa settimana hanno avvertito che la continua lotta tra Russia e Cina per l’influenza sul continente ha un solo perdente: L’Africa.

Gli analisti hanno detto che Cina e Russia stanno rafforzando la loro presenza in Africa per sfruttare le sue ricche risorse naturali, nonostante gli avvertimenti delle Nazioni Unite che i Paesi più poveri del mondo rischiano di accumulare debiti paralizzanti.

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