Le cancellazioni del debito della Cina faranno la differenza per l’Africa?

Le cancellazioni del debito della Cina faranno la differenza per l’Africa?

A metà agosto, il Ministero degli Affari Esteri cinese ha sorpreso il mondo con una serie di annunci. Alla riunione ministeriale del Forum per la Cooperazione Cina-Africa, il diplomatico più anziano di Pechino ha promesso un’ampia riduzione del debito per alcuni dei Paesi più poveri del mondo. Wang Yi si è impegnato a non richiedere più il rimborso di prestiti agevolati che hanno raggiunto di recente la scadenza, ma che 17 Stati africani non sono riusciti a saldare. I saldi in sospeso dei prestiti concessi per lo più dal Ministero del Commercio cinese (o, meno frequentemente, dalla Export-Import Bank of China) saranno quindi cancellati.

I dettagli sui beneficiari e sulle linee di credito devono ancora essere resi noti. Ma da un punto di vista africano, si tratta di una notizia gradita, anche se un po’ attesa.

L’annuncio di Wang è stato tempestivo alla luce della crescente sensazione di una crisi del debito incombente in molti Paesi in via di sviluppo. In Africa, il debito estero pubblico e privato combinato è più che quintuplicato tra il 2000 e il 2020, raggiungendo i 696 miliardi di dollari – di cui i finanziatori cinesi rappresentano il 12%. Il rapporto medio debito/PIL del continente è cresciuto da oltre il 50% prima della pandemia al 70% di quest’anno, secondo la Banca Africana di Sviluppo. A febbraio 2022, 23 Paesi africani erano in sofferenza debitoria o a rischio di esserlo.

Il recente crollo economico e il rovesciamento del regime della famiglia Rajapaksa in Sri Lanka hanno scosso i Paesi di tutta l’Africa. Temono che i mercati in preda al panico possano mettere in discussione la solvibilità dei sovrani africani. Il Ghana e il Sudafrica sono particolarmente preoccupati per un circolo vizioso di declassamenti da parte delle agenzie di rating e per l’aumento degli squilibri commerciali. Altri timori includono il peggioramento delle pressioni sulle valute nazionali e gli obbligazionisti che cercano di uscire dai mercati africani. Tutto ciò accelererebbe l’instabilità finanziaria.

Cina in contropiede
In queste circostanze, l’Africa prenderà tutto il supporto possibile. Tuttavia, è importante non sopravvalutare la portata del condono del debito da parte della Cina. L’ultima volta che Pechino ha cancellato il debito africano, alla fine del 2020, ha cancellato solo 113 milioni di dollari per diversi Paesi.

Inoltre, l’annuncio della Cina era già ampiamente prezzato nella strategia di molte banche centrali africane. I prestiti cinesi senza interessi vengono spesso cancellati. Ed è risaputo che quando la Cina estende tali linee di credito, raramente vengono ripagate per intero. Pechino non contava certo sul fatto che Paesi come il Burundi, il Congo o il Mozambico potessero onorare questi debiti. E negli ultimi 20 anni ha regolarmente rinegoziato i prestiti a sovrani africani per un valore di miliardi.

L’impatto dell’ultima mossa della Cina sul profilo complessivo del debito dell’Africa sarà quindi probabilmente limitato. Il suo gesto non ridurrà l’aumento dei rendimenti sovrani (interessi sulle obbligazioni). Inoltre, non allenterà la pressione al ribasso sui tassi di cambio che molti Stati africani hanno sperimentato nell’ultimo anno.

Ciò non significa che le promesse di Wang non siano degne di nota. Per alcuni Paesi, la cancellazione del debito potrebbe avere un impatto. La maggior parte dei debiti dell’Africa verso la Cina è dovuta a cinque Stati: Angola, Etiopia, Kenya, Nigeria e Zambia. Qualsiasi rottamazione dei saldi in sospeso per questi Paesi potrebbe aiutare a riequilibrare i loro debiti, allontanandoli da un’eccessiva dipendenza da Pechino. Nel frattempo, per i Paesi più poveri dell’Africa – come il Madagascar o il Niger – la cancellazione di anche 50 milioni di dollari farebbe una differenza significativa nella loro capacità di pagare i servizi di base.

Nel complesso, tuttavia, il significato politico degli ultimi sviluppi sarà probabilmente maggiore dell’impatto finanziario. Ciò è dimostrato dal fatto che le proposte di alleggerimento del debito di Pechino sono state accompagnate da molta fanfara, contrariamente alle cancellazioni precedenti. Ciò riflette la pressione che la Cina sente di subire nel dibattito internazionale sul debito.

Sotto il Presidente Trump, gli Stati Uniti hanno accusato la Cina di mettere alle strette i Paesi in via di sviluppo, estendendo il credito a debitori che Pechino sa non avere la solvibilità per ripagarlo. Come ha detto l’ex vicepresidente Mike Pence nel 2018: “La Cina utilizza la cosiddetta ‘diplomazia del debito’ per espandere la sua influenza… offrendo centinaia di miliardi di dollari in prestiti infrastrutturali a governi dall’Asia all’Africa, all’Europa e persino all’America Latina”.

La narrazione vuole che queste “trappole del debito” vengano deliberatamente create in modo che la Cina possa costringere gli Stati africani poveri a votare con lei all’ONU, a sostenere le sue posizioni su Taiwan o ad acquisire immobili di valore in Africa che possono essere convertiti in basi militari.

L’Amministrazione Biden è stata meno diretta nelle sue accuse alla diplomazia cinese delle trappole del debito. Ma anch’essa ha messo Pechino sulla difensiva, accusandola di tenere in pugno gli Stati africani attraverso il suo potere di creditore. Inoltre, le iniziative faro della Banca Mondiale e del Fondo Monetario Internazionale sono state fortemente modellate dalle accuse sull’incoraggiamento della Cina alla contabilità parallela delle finanze pubbliche e sulla sua riluttanza ad accettare le convenzioni del Club di Parigi per facilitare le ristrutturazioni del debito.

Nonostante il fatto che i debiti africani verso i creditori privati siano cresciuti molto più rapidamente nell’ultimo decennio rispetto ai debiti verso Pechino, la percezione internazionale è quella di una singolare intransigenza cinese nell’aiutare a risolvere l’indebitamento dell’Africa.

Pechino respinge
Il problema di pubbliche relazioni della Cina ha quindi conseguenze reali. E sebbene Wang abbia condannato una “mentalità da Guerra Fredda a somma zero” nei suoi commenti che accompagnavano la promessa di riduzione del debito per 17 Paesi africani, la sua ribattuta era chiaramente finalizzata a ottenere qualche guadagno geopolitico.

Il suo desiderio di far uscire la Cina dalla posizione difensiva in cui si trova è stato evidente anche nelle recenti concessioni di Pechino per aiutare lo Zambia, inadempiente ricorrente, a ristrutturare le sue passività. Le concessioni cinesi hanno giocato un ruolo chiave nel raggiungimento di un accordo sul debito dello Zambia che potenzialmente costituisce un precedente per il modo in cui Pechino potrebbe lavorare con altri finanziatori su un’assistenza simile altrove. L’accordo con lo Zambia è stato concluso nell’ambito del Quadro comune per i trattamenti del debito del G20, che richiede anche un programma del FMI per ricevere uno sgravio efficace.

Il contesto che sta dietro a questo mix di concessioni e di spinte è che il senso di inevitabile ascesa della Cina, che ha accompagnato a lungo le avances di Pechino in Africa, si è un po’ affievolito negli ultimi anni. Il ridimensionamento delle ambizioni dell’Iniziativa Belt and Road di Xi Jinping (comprese le linee di credito molto ridotte per gli Stati africani, in quanto Pechino dà priorità agli obiettivi interni) ha lasciato perplessi molti nel continente. Così come la precedente decisione di assegnare all’Africa solo 10 miliardi di dollari in diritti speciali di prelievo attraverso il Fondo Monetario Internazionale, mentre la Cina ha un uso poco evidente della sua quota di 38 miliardi di dollari.

Ignorare le priorità africane
L’annuncio del Ministro degli Esteri Wang di cancellare i saldi dei prestiti che difficilmente sarebbero stati comunque rimborsati completamente, sembra essere una mossa politica a basso costo della Cina per riaffermare i suoi profondi legami con i Paesi africani ed enfatizzare la buona volontà reciproca. Nel breve termine, potrebbe essere così.

Ma fondamentalmente, la decisione di Pechino fa poco per modificare il crescente indebitamento dell’Africa. In mezzo alle dichiarazioni geopolitiche di Cina e Stati Uniti, ci sono ancora pochi segnali che le potenze globali o le istituzioni finanziarie internazionali affrontino finalmente i fattori sistemici che determinano la rinascita del debito africano. In questo senso, il recente annuncio della Cina è, purtroppo, un business as usual.The Conversation

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Cristiano Volpi
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Appassionato di economia, politica e geopolitica, ho deciso di creare questo sito per mostrare una diversa faccia dell'africa, un continente pieno di opportunità di business e di investimento, un continente in continuo cambiamento.

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