Il gigante cinese del cobalto punta a consegnare il progetto di litio dello Zimbabwe all’inizio dell’anno prossimo

Il gigante cinese del cobalto punta a consegnare il progetto di litio dello Zimbabwe all’inizio dell’anno prossimo

Huayou Cobalt ha detto che stava intraprendendo studi di fattibilità per vedere se poteva migliorare e aggiungere valore al prodotto di litio a livello locale prima di esportarlo.

“Siamo consapevoli, tuttavia, che sono necessari una serie di condizioni e requisiti per intraprendere la produzione di batterie, e questi non sono ancora disponibili in Africa in generale, e in Zimbabwe in particolare”, ha detto un portavoce nelle risposte inviate via e-mail.

Arcadia, che si trova appena fuori dalla capitale Harare, è considerata una delle più grandi risorse di litio di roccia dura del mondo. Il litio, un metallo bianco-argenteo, è molto richiesto per le batterie ricaricabili agli ioni di litio che alimentano i veicoli elettrici o i pannelli solari.

Quando Huayou Cobalt ha acquistato la partecipazione di Prospect nella miniera, una delle condizioni poste dal Governo dello Zimbabwe era che l’azienda avrebbe lavorato il minerale localmente per produrre batterie agli ioni di litio. Tuttavia, l’azienda ha dichiarato che nella prima fase avrebbe lavorato concentrati di litio di prima linea di spodumene e petalite. Questi saranno lavorati come concentrati ed esportati.

“Non esporteremo minerale grezzo”, ha detto Huayou Cobalt.

“Il litio è uno dei tanti input necessari per la produzione di batterie – e non abbiamo accesso a tutti gli altri allo stesso tempo. Nella fase due del nostro lavoro qui, puntiamo alla produzione di solfati di litio, e questo è il massimo che possiamo ritenere fattibile nelle condizioni locali, al momento”.

Nel 2019, il Governo dello Zimbabwe ha fissato l’ambizioso obiettivo di più che quadruplicare le entrate del settore minerario, portandole a 12 miliardi di dollari entro il 2023. Inoltre, stima che guadagnerà 500 milioni di dollari dalle esportazioni di litio, a partire dal prossimo anno. L’anno scorso, ha ricevuto 5,7 miliardi di dollari dalle esportazioni di minerali, rispetto ai 3,2 miliardi di dollari dell’anno precedente.

Huayou Cobalt ha dichiarato all’agenzia di stampa statale cinese Xinhua questo mese che “estrarrà 4,5 milioni di tonnellate di minerale che saranno lavorate per produrre circa 400.000 tonnellate di concentrato e il concentrato sarà tutto esportato”.

Xinhua ha citato Trevor Barnard, vice direttore generale di Prospect Lithium Zimbabwe, affermando che lo Zimbabwe, con le sue significative risorse di litio, svolge un ruolo importante nella catena del valore del litio e, per estensione, nella catena del valore delle energie rinnovabili.

Al suo apice, Huayou Cobalt ha dichiarato che impiegherà direttamente 1.000 lavoratori, la maggior parte dei quali saranno zimbabwesi.

“Il nostro progetto, tuttavia, sta creando centinaia di posti di lavoro a monte e a valle e, cosa più importante, sta beneficiando la popolazione locale, a cui abbiamo dato la priorità per le opportunità di lavoro”, ha dichiarato Huayou Cobalt, aggiungendo che sta creando posti di lavoro direttamente e indirettamente nella grande industria mineraria dello Zimbabwe.

Lo Zimbabwe è stato testimone di una corsa al litio, con diverse aziende cinesi che hanno effettuato acquisizioni multimilionarie per assicurarsi le forniture di litio nell’ambito della corsa mondiale all’ecologia. Si dice che lo Zimbabwe possieda le maggiori riserve di litio dell’Africa e le quinte al mondo.

Tuttavia, la risorsa è rimasta in gran parte non sfruttata a causa della mancanza di investimenti nel Paese, che due decenni fa è stato colpito da sanzioni da parte delle nazioni occidentali per le violazioni dei diritti umani e la confisca delle terre agli agricoltori bianchi.

Oltre a Huayou Cobalt, il China Nonferrous Metal Mining Group, gestito dallo Stato, ha annunciato a febbraio l’acquisizione di un progetto di litio in Zimbabwe. Attraverso la sua filiale Sinomine Resource Group, ha pagato 180 milioni di dollari per Bikita Minerals, il più antico produttore di litio del Paese.

Sempre l’anno scorso, il produttore di materiali di litio Chengxin Lithium Group, quotato a Shenzhen, ha speso 77 milioni di dollari per un accordo che includeva i diritti di estrazione nella miniera di tantalio Sabi Star, in gran parte inesplorata, nello Zimbabwe orientale, che ha descritto come “un’interessante destinazione di investimento per le aziende cinesi di nuove energie” che cercano di aumentare le riserve di litio.

Anche la Repubblica Democratica del Congo è emersa come una fonte chiave di materie prime per le batterie EV. È la più grande fonte al mondo di cobalto, che è un componente essenziale delle batterie per veicoli elettrici, smartphone, tablet e computer portatili. La Cina, il più grande produttore di batterie agli ioni di litio al mondo, si rifornisce della maggior parte del cobalto dalla RDC, che fornisce oltre il 70% del cobalto mondiale.

Martin Jackson, analista senior per i metalli delle batterie presso la società di consulenza sulle materie prime CRU Group, ha affermato che garantire le materie prime per la produzione di batterie e di EV è diventato fondamentale per sostenere le strategie degli OEM dei veicoli, o produttori di apparecchiature originali.

“Senza questo, in futuro le carenze potrebbero aumentare in modo sproporzionato il costo di produzione dei veicoli elettrici, o limitare la produzione, come abbiamo visto con la carenza di semiconduttori”, ha detto.

Tuttavia, inizialmente, quando il litio dello Zimbabwe arriverà sul mercato l’anno prossimo, avrà un impatto limitato, secondo Jackson.

“La sua capacità sarà meno di mezzo punto percentuale della produzione del prossimo anno e ci vorrà del tempo per aumentare la produzione”, ha detto.

Chris Berry, presidente della società di consulenza sulle materie prime House Mountain Partners di New York, ha detto che la Cina ha dimostrato di essere agnostica quando si tratta di scegliere la fonte geografica del litio o di altri metalli per batterie.

“Data la tensione geopolitica tra gli Stati Uniti e l’Unione Europea e la Cina, ha senso che gli investimenti cinesi in metalli per batterie si dirigano verso altre parti del mondo, come lo Zimbabwe”, ha detto Berry.

Ha detto che il litio proveniente dallo Zimbabwe non avrà probabilmente un effetto rilevante sul mercato del litio, ma che qualsiasi litio di grado batteria che possa essere prodotto nei prossimi anni sarà molto necessario.

“Non importa se stiamo parlando di litio o di cobalto, ma i cinesi domineranno la produzione di cobalto nella RDC per molti anni a venire”.

Cameron Perks, analista senior per il litio presso Benchmark Mineral Intelligence, ha affermato che c’è un deficit tra l’offerta globale di litio e la domanda.

“Dalla scoperta alla miniera possono passare più di 10 anni. Quindi, se si possono acquisire progetti più avanzati, si è avvantaggiati se è necessaria la velocità. In questo caso, la velocità è certamente richiesta”, ha detto Perks.

Ha detto che lo Zimbabwe ha un certo numero di progetti non sviluppati in fase medio-avanzata, e un governo e un sistema normativo che sono favorevoli agli investitori cinesi.

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Cristiano Volpi
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