Perché i nuovi finanziamenti cinesi all’Africa sono diminuiti così tanto nel 2020?

Perché i nuovi finanziamenti cinesi all’Africa sono diminuiti così tanto nel 2020?

1,9 miliardi di dollari. Secondo un recente rapporto pubblicato dal Centro per la Politica di Sviluppo Globale (PIL) dell’Università di Boston, questo è il numero di nuovi impegni di prestito della Cina verso i Paesi africani nel 2020. Si tratta di una cifra sorprendentemente bassa, soprattutto nel contesto del fatto che, secondo lo stesso database, tra il 2000 e il 2020, i finanziatori cinesi hanno assunto impegni di prestito per un valore di 160 miliardi di dollari nei confronti dei Paesi africani – una media di 8 miliardi di dollari all’anno.Allora, perché un calo così grande e che cosa significa per il futuro? L’era dei prestiti cinesi all’Africa è finita?

In base alle conversazioni con diverse parti interessate cinesi e africane, ci sono due ragioni chiave per il calo.

Innanzitutto, la ragione più ovvia del calo del 2020 è stato l’impatto della COVID-19 in Cina. La pandemia ha sostanzialmente eliminato i viaggi dei leader e di altri dignitari da e verso la Cina, di solito cruciali per il sondaggio e la mediazione di nuovi accordi finanziari. La prova di ciò è duplice. In primo luogo, gli 1,9 miliardi di dollari sono stati il risultato di soli 11 nuovi accordi di prestito con otto Paesi (Uganda, Ghana, RDC, Mozambico, Burkina Faso, Madagascar, Ruanda e Lesotho) e un’organizzazione regionale (African Export-Import Bank o Afreximbank). In confronto, ci sono stati 32 accordi di prestito nel 2019 e 66 nel 2018, e un massimo storico di 144 progetti nel 2016.

In secondo luogo, degli otto Paesi mutuatari del 2020, solo il Ghana è stato un precedente mutuatario della top ten dei prestiti cinesi (tra il 2000-2020, i principali destinatari dei prestiti cinesi sono stati Angola, Etiopia, Zambia, Kenya, Egitto, Nigeria, Camerun, Sudafrica, Repubblica del Congo e Ghana). In altre parole, i Paesi a cui la Cina solitamente concede prestiti non sono riusciti a garantire accordi nel 2020. Chiaramente, il numero di accordi è stato ridotto man mano che il COVID-19 ha preso piede in Cina e si è diffuso.

Ma c’è un’altra ragione per il calo: Almeno dalla metà del 2019, la pressione esterna sui governi africani per ridurre i livelli di debito è aumentata, da parte di organizzazioni come il Fondo Monetario Internazionale, le agenzie di rating e le organizzazioni non governative come la Jubilee Debt Campaign. Molte di queste pressioni sono ingiustificate e indicano un pregiudizio. Ad esempio, nel 2019, 64 Paesi in tutto il mondo avevano un debito pubblico superiore alla soglia del 60% del PIL, ma solo un terzo di questi erano africani. Tuttavia, all’epoca, il Fondo Monetario Internazionale e la Banca Mondiale classificarono 12 dei 64 Paesi come in difficoltà debitoria; l’unica caratteristica unificante di questi 12 Paesi era che erano tutti africani.

A causa di questa pressione, e nonostante le enormi lacune infrastrutturali rimanenti, i governi africani sono diventati riluttanti ad assumere nuovi debiti. L’aumento delle spese necessarie per gestire gli impatti sanitari ed economici della pandemia COVID-19 è stato utilizzato come mezzo per cementare ulteriormente la narrativa internazionale del “rischio di debito africano”, nonostante molti Paesi africani abbiano gestito molto bene la pandemia.

La prova di questo ragionamento – e dei finanziatori cinesi nel 2020 che almeno rimangono scettici nei confronti di queste narrazioni internazionali – è che gli 11 accordi di prestito non sono stati stipulati con Paesi con tetti di debito bassi. Infatti, tutti gli otto Paesi, a parte l’Uganda, all’epoca erano classificati dal FMI come paesi con livelli di sofferenza del debito moderati o superiori. Il Ghana, che ha ricevuto il maggior numero di prestiti dalla Cina (tre progetti) nel 2020, è stato etichettato come paese ad alto livello di sofferenza del debito (e lo è ancora). Tuttavia, ci risulta che anche nel 2019, altri Paesi africani erano preoccupati per l’etichetta di sofferenza del debito e quindi hanno cercato di promuovere altre strutture finanziarie per colmare le lacune infrastrutturali, come i partenariati pubblico-privato (PPP).

Quindi, se questi due fattori – il COVID-19 e la narrazione della sofferenza del debito africano – sono le due ragioni principali del calo, cosa significa questo per il futuro?

In primo luogo, contrariamente ad altre analisi, il calo del 2020 non significa che la Cina stia cambiando il modo in cui concede prestiti all’Africa, concentrandosi su progetti più piccoli. La dimensione media dei prestiti nel 2020 era abbastanza stabile. Nel complesso, i prestiti sono stati in media di 169 milioni di dollari nel 2020, contro i 255 milioni di dollari del 2019 e i 178 milioni di dollari del 2018. E in particolare per gli otto Paesi nel periodo 2016-2020, c’è stato un calo solo per il Madagascar e la RDC (rispetto ai loro prestiti del 2019). Anche il prestito di Afreximbank, l’unico prestito per un progetto regionale nel 2020, è stato abbastanza “normale”, con 200 milioni di dollari – sulla base di un prestito del 2019 di 75 milioni di dollari e di due prestiti separati di 500 milioni di dollari e 350 milioni di dollari nel 2018. In effetti, nel 2018 c’è stato anche un prestito di 300 milioni di dollari alla African Finance Corporation (AFC) e nel 2017 un prestito di 250 milioni di dollari alla Banca Africana per il Commercio e lo Sviluppo (TDB). Il calo non fornisce quindi alcuna prova che l'”era dei grandi prestiti” dalla Cina (se mai c’è stata) sia finita. In termini di dimensioni dei progetti, lo status quo rimane.

In secondo luogo, il calo suggerisce che l’appetito per i finanziamenti cinesi in Africa dipende fortemente dalla domanda africana, piuttosto che da altri fattori come la situazione finanziaria interna della Cina. Sebbene il recente Forum sulla Cooperazione Africa-Cina (FOCAC) del 2021 a Dakar abbia segnalato che i finanziatori cinesi sono aperti ad esplorare mezzi di finanziamento alternativi, come i PPP e l’espansione degli Investimenti Diretti Esteri (IDE), se richiesto dalle controparti africane, gli stessi documenti hanno anche ribadito che la Cina rimane aperta a fornire prestiti agevolati. Infatti, in un tweet dell’aprile 2022, il direttore generale per l’Africa del Ministero degli Affari Esteri cinese ha scritto: “La Cina smetterà di concedere prestiti all’Africa? La nostra risposta è NO”.

Il fatto è che i prestiti agevolati a basso costo sono estremamente necessari per le infrastrutture in Africa, in particolare per stimolare una logistica transfrontaliera efficiente nell’ambito della nuova Area di Libero Scambio Continentale Africana (AfCFTA). L’alternativa è un circolo vizioso di servizio del debito senza alcun ritorno economico. La Cina, come partner di sviluppo, comprende queste dinamiche.

Per prendere in prestito un idioma cinese, i Paesi africani devono evitare di 临渴掘井 – “scavare il pozzo mentre si ha sete”. Per farlo, i governi africani dovranno mantenere la fiducia necessaria per continuare a presentare proposte alla Cina, anche online o attraverso rappresentanti ambasciatori in Cina, e resistere alle pressioni poco evidenti per tagliare i bilanci. Solo allora gli 1,9 miliardi di dollari torneranno a salire.

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Cristiano Volpi
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