Con enormi terreni coltivabili, perché l’Africa ha bisogno di importare grano?

Con enormi terreni coltivabili, perché l’Africa ha bisogno di importare grano?

Nonostante disponga di vaste estensioni di terreno coltivabile, di colture indigene nutrienti e di un settore agricolo in piena espansione, l’Africa importa ancora la maggior parte dei suoi cereali.Il blocco dell’esercito russo dei porti ucraini sul Mar Nero e gli effetti a catena delle sanzioni occidentali contro Mosca hanno fatto aumentare i prezzi internazionali di cibo e carburante, lasciando milioni di africani di fronte ad una “emergenza alimentare senza precedenti” quest’anno, ha dichiarato il Programma Alimentare Mondiale.

Il Kenya, la Somalia e gran parte dell’Etiopia sono a rischio di grave insicurezza alimentare, ha dichiarato questa settimana l’Organizzazione delle Nazioni Unite per l’Alimentazione e l’Agricoltura. Nel Sahel e nell’Africa occidentale, più di 40 milioni di persone potrebbero soffrire la fame nel 2022, secondo la FAO, rispetto ai 10,8 milioni del 2019.

Anche prima dell’invasione russa di fine febbraio, la pandemia e un lungo periodo di siccità avevano già colpito duramente le economie africane. La guerra in Ucraina ha peggiorato le cose in modo critico, poiché il continente importava circa un terzo del suo grano dalla Russia e dall’Ucraina. Con i prezzi degli alimenti alle stelle nei mercati globali, anche i Paesi che non dipendono dalle importazioni da Russia e Ucraina stanno soffrendo.

Nell’ultimo decennio, il conto delle importazioni alimentari dell’Africa è quasi triplicato, ma anche il suo settore agricolo è in costante crescita. Il continente ha un immenso potenziale di alimentazione, con grandi quantità di terreni coltivabili. Ma perché dipende ancora dalle importazioni di cereali?

Gli africani producono cibo, ma non per loro stessi
Gran parte dei terreni agricoli africani viene utilizzata per coltivare colture come il caffè, il cacao e l’olio di semi di cotone per l’esportazione, mentre le colture base della dieta africana, il grano e il riso, provengono principalmente dall’esterno del continente.

Gran parte di questo cibo importato potrebbe essere prodotto localmente, secondo la Banca Mondiale, mentre l’autosufficienza dei Paesi africani potrebbe essere incrementata sostituendo i cereali stranieri con colture regionali come fonio, teff, sorgo, amaranto e miglio. I Paesi africani potrebbero scambiare queste colture tra loro, creando posti di lavoro molto necessari per i loro giovani e reddito per i loro agricoltori. Le colture servirebbero anche come base per una dieta sana.

I Paesi africani esportano grandi quantità di caffè e cacao, mentre importano il loro grano dall’esterno del continente.

“Le colture indigene potrebbero offrire alternative molto più salutari ai cereali attualmente in uso”, ha dichiarato a DW Pauline Chivenge, ricercatrice presso l’African Plant Nutrition Institute in Marocco. “Hanno benefici che vanno oltre il sostegno alla sicurezza alimentare. Sono più nutrienti, quindi, oltre alle callorie necessarie, contengono maggiori quantità di proteine e vitamine”.

Tuttavia, le colture indigene sono state trascurate per decenni, in gran parte a causa degli Stati e delle aziende internazionali che hanno spinto per la produzione di massa di mais e grano, promuovendoli come prodotti di base. “La ricerca e lo sviluppo e la meccanizzazione si sono concentrati su mais, riso e grano, producendoli in grandi campi monocolturali a spese della biodiversità della regione”, ha detto Chivenge.

“Ma il fatto è che i cereali come il mais e il grano non sono adatti alla coltivazione nella maggior parte delle regioni dell’Africa, dove l’acqua scarseggia”, ha aggiunto. “Dipendono molto dalle precipitazioni regolari, che stanno diventando una vera sfida sulla scia del cambiamento climatico”.

I piccoli agricoltori possono nutrire l’Africa con le colture indigene?
Wolfgang Bokelmann, economista dell’alimentazione e dell’agricoltura presso l’Università Humboldt di Berlino, concorda sul fatto che le colture locali sono sottoutilizzate. Tra il 2015 e il 2018 ha supervisionato uno studio sulla produzione e sul consumo locale di un gruppo di verdure indigene in Kenya. “Le verdure che abbiamo studiato erano passate di moda in precedenza ed erano conosciute come il cibo dei poveri, a causa del dominio dei prodotti stranieri che la colonizzazione aveva portato in Kenya”, ha detto a DW.

Questa visione è cambiata quando le ONG e il governo hanno iniziato a sostenere la produzione locale di ortaggi. “Hanno trovato la loro strada nei mercati locali giornalieri e poco dopo sono state introdotte nelle catene di supermercati a livello nazionale”, ha detto.

Oltre ai benefici per la salute e ai vantaggi ecologici, “le colture indigene possono dare potere alle comunità periferiche, soprattutto alle contadine”, ha detto Bokelmann. “Ci sono molti tipi di colture che possono crescere negli orti domestici ai margini delle città in un breve periodo di tempo”.

Con la continua tendenza alla migrazione dai villaggi alle città in Africa, le costellazioni di piccoli appezzamenti di coltivazioni indigene intorno alle città possono rappresentare fonti alimentari vitali per la popolazione in continua espansione delle baraccopoli e delle comunità marginali, ha osservato.

Dilemmi e sfide
Ma Chivenge è consapevole che l’incremento della produzione di colture indigene deve affrontare molti ostacoli. I piccoli agricoltori che le coltivano hanno un accesso limitato ai fertilizzanti, il che mantiene bassa la loro produttività. Mancano anche i mezzi per lavorare e commercializzare i loro raccolti, e gli alimenti freschi e non lavorati hanno bisogno di una spedizione rapida, che non è un’opzione nella maggior parte dei mercati intra-africani.

Inoltre, i Paesi africani non possono semplicemente passare alla produzione di colture indigene, quando l’esportazione di colture da reddito nei Paesi più ricchi è più redditizia.

“La maggior parte di queste nazioni si trova di fronte a un dilemma”, ha detto Bokelmann. “Sono costretti a scegliere tra la produzione di massa di colture per l’esportazione, che porta loro un maggior valore di prezzo, o l’alimentazione della maggior parte della loro popolazione sostenendo l’agricoltura su piccola scala di colture indigene”.

I cereali indigeni africani, come il miglio, il teff e il sorgo, sono alternative più sane al mais, al grano e al riso.

“Alcuni sostengono che le aziende agricole più grandi e monocolturali sono più facili da gestire e meccanizzare e quindi più produttive”, ha sottolineato Chivenge. Un altro argomento è che il raccolto sfuso è più facile da commercializzare e trasportare”.

La produzione di massa di colture esportabili, sostengono i suoi sostenitori, aiuta l’agricoltura africana a svilupparsi e a modernizzarsi e dà alle nazioni africane un peso economico nel mercato globale.

Ma con la guerra in Ucraina che minaccia le forniture alimentari globali, la produzione e la distribuzione dovranno adattarsi.

L’idea di avere un mercato integrato a livello globale era popolare decenni fa, con ogni Paese che esportava ciò che era meglio produrre da solo e importava ciò di cui aveva bisogno da altri Paesi, ha sottolineato Bokelmann.

“Ma dall’aspetto del mondo post-pandemia, sembra che la sovranità alimentare, la capacità di ogni Paese e comunità di coltivare il proprio cibo, sia molto più importante”, ha detto.

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Cristiano Volpi
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Appassionato di economia, politica e geopolitica, ho deciso di creare questo sito per mostrare una diversa faccia dell'africa, un continente pieno di opportunità di business e di investimento, un continente in continuo cambiamento.

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