Kenya: i sogni di petrolio si allontanano

Kenya: i sogni di petrolio si allontanano

Nel 2012, la compagnia britannica Tullow Oil ha scoperto quasi un miliardo di barili di petrolio nei blocchi 10BB e 13 T del bacino South Lokichar, situato nel nord del Kenya. Dopo diversi rinvii, il 2024 era stato scelto per l’inizio della produzione. Ci si aspettava che il lancio fornisse una spinta importante all’economia in più rapida crescita dell’Africa orientale. Ma le cose non andranno come previsto. Lo scoppio della pandemia di coronavirus e le sue conseguenze, in particolare sulle finanze delle aziende del settore, hanno costretto la Tullow Oil a mettere in pausa il progetto, gettando incertezza sul futuro petrolifero del paese.

Un avvio precipitoso
Tullow Oil controlla una quota del 50% degli appezzamenti di esplorazione onshore del Kenya. Con più di un miliardo di barili di potenziale e 560 milioni di barili recuperabili in situ, la compagnia ha subito annunciato che avrebbe fatto del Kenya uno dei più importanti centri di produzione di petrolio, appena dopo il Ghana. All’epoca, i test iniziali mostravano che la compagnia poteva produrre fino a 100.000 barili di petrolio keniota al giorno.

In seguito al successo del lavoro di sviluppo preliminare e dei test di produzione, Tullow e i suoi partner nel perimetro (Africa Oil e Total con una partecipazione del 25% ciascuno) hanno intrapreso un programma innovativo per lanciare una fase di pre-produzione. Chiamato Early Oil Pilot Scheme, questo programma ha portato alla produzione di 2.000 barili al giorno da giugno 2018. Il petrolio è stato poi trasportato al porto di Mombassa per lo stoccaggio. L’idea era di permettere all’azienda di testare i mercati di consumo e, tra le altre cose, interessare un potenziale partner di farm-out per condividere i costi di sviluppo del sito.

Alla fine di agosto 2019, il paese ha esportato la sua prima spedizione di greggio: un totale di 200.000 barili. “Questo è un momento storico”, aveva esultato il presidente Uhuru Kenyatta mentre piantava la bandiera keniota sulla petroliera che doveva portare il petrolio al mercato cinese.
Ma prima di questo, lo stato keniota ha introdotto una legge di condivisione delle entrate petrolifere che prevede che il 75% delle entrate dalla produzione di greggio vada al governo, il 20% ai governi delle contee e il 5% alle comunità dei bacini di produzione.

Nell’aprile 2018, il presidente Uhuru Kenyatta ha annunciato la quotazione della compagnia petrolifera statale (NOCK) nelle borse di Londra e Nairobi. L’obiettivo era quello di attrarre investimenti per sviluppare progetti petroliferi nel paese. Il Kenya sognava di essere un Eldorado di oro nero.

Vittima indiretta
Questo inizio boom dell’avventura petrolifera verrà molto rapidamente rallentato dai problemi finanziari di Tullow, a partire dalla seconda metà del 2019. Infatti, diversi problemi sugli impianti di produzione in Ghana e il calo della domanda di gas influenzeranno le previsioni di produzione della compagnia e genereranno una grande crisi al suo interno. Questo porterà alla partenza del suo amministratore delegato Paul McDade, così come quella del suo capo dell’esplorazione Angus McCoss. Ciò, insieme al debito dell’azienda che stava diventando difficile da gestire, ha fatto sì che le sue azioni perdessero oltre il 75% nel dicembre 2019 a Londra. È un miliardo di sterline di capitalizzazione di mercato andato in fumo.

Di fronte a questa situazione, Tullow Oil ha deciso di sospendere il pagamento dei dividendi e di intraprendere un vasto piano di riduzione dei costi per salvare le sue finanze. Il piano era essenzialmente quello di concentrarsi su attività ad alto valore aggiunto e di sbarazzarsi delle attività di bilancio che non erano immediatamente generatrici di cassa. “Dopo un anno di cambiamenti significativi per Tullow, stiamo ora eseguendo un piano aziendale robusto e in grado di generare denaro che si concentra sui nostri asset più produttivi. “Rahul Dhir, il nuovo capo dell’azienda, ha detto. Il 90% della spesa in conto capitale sarà diretto verso il Ghana, dove la compagnia è uno dei maggiori produttori di petrolio e gas.

La nuova pandemia di coronavirus e il suo impatto sulle finanze dell’azienda accelereranno l’attuazione di questo piano. Le attività dell’azienda in Uganda e Costa d’Avorio, tra le altre, vengono vendute. In Kenya si è deciso di vendere circa il 30% del progetto. Ma l’offerta non ha attirato nessuna azienda del settore.

Tutti indeboliti dalla crisi.
Determinata a perseguire il suo piano di ristrutturazione, Tullow Oil è ben consapevole che il suo progetto keniota dovrà essere sacrificato, poiché la delicata situazione finanziaria del settore non permette a nessuna compagnia di fare un’acquisizione di questo tipo nell’immediato futuro. E le prospettive non sono molto buone. I prezzi del petrolio rimangono bassi, in un contesto in cui la domanda fatica a decollare. La situazione è ancora più preoccupante perché anche il suo partner Total sta cercando un acquirente per le sue azioni. Questa situazione mette in dubbio la fattibilità del progetto, secondo diverse fonti commerciali.

In un aggiornamento aziendale diffuso di recente, l’azienda dice che sta comprando tempo per vedere se i suoi sforzi per sviluppare il suo progetto in Kenya possono ancora avere successo. Aggiunge, inoltre, che sta soppesando le opzioni se abbandonare completamente il progetto.
Tullow e i suoi partner prevedono inoltre di completare una nuova valutazione del progetto entro il secondo trimestre del 2021. In parallelo, i partner stanno lavorando a stretto contatto con il governo keniota per ottenere l’approvazione delle valutazioni di impatto ambientale e sociale per finalizzare il quadro commerciale del progetto.

Se questo annuncio può rassicurare le autorità keniote sulla fattibilità del progetto e sul rischio di un voltafaccia di Tullow e dei suoi partner, l’economista Churchill Ogutu, analista senior di Genghis Capital, a Nairobi, rimane scettico. “Quando la valutazione di un bene scende, le aziende che possiedono quel bene si prendono il loro tempo per decidere cosa farne. Sono riluttanti a cedere il bene a prezzi più bassi e aspettano invece che il valore salga.

Se dovessero vendere ora il loro interesse nel progetto, lo farebbero a prezzi più bassi a causa della valutazione inferiore. Significa anche che se vogliono salvarsi e ottenere un buon prezzo per i loro beni, dovrebbero aspettare che i prezzi del petrolio si riprendano per farlo”, ha detto Bloomberg.

Mentre molti analisti credono che la ripresa del settore sia incerta. Il sogno del Kenya di diventare un paese produttore di petrolio non sembra destinato a realizzarsi…

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Cristiano Volpi
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